https://www.bloomberg.com/news/articles/2021-05-12/tarana-takes-a-292-million-swing-at-building-wireless-broadband-to-rival-fiber

无线光纤

Tarana 花了 12 年开发了一种可匹敌光纤的无线网络

连接互联网最理想的方法是将光纤铺设至使用者家中。当这个方式不可行时,还可以选择各种无线网络作替代。如今,全球电讯行业都正集中精力建设 5G 网络,据称 5G 有望在速度上匹敌宽频。全球两个最富有的人都在支持通过数万颗卫星向地面发送网络讯号的不同科技企划,Alphabet 旗下的 Google 和 Facebook 则相继搁置各自建立互联网讯号传输气球(Internet-transmitting balloons)和无人机网络的计划。

加州米尔皮塔斯市的无线网络公司 Tarana Wireless 正在研究另一种新颖的方法,让无线讯号可以绕过障碍物。凭借足够的运算能力和正确的算法,Tarana 的天线可以向每个客户发送多个讯号来在最佳讯号之间快速切换,以及可以组合所有讯号提升强度。这间初创公司(如果成立 12 年还算是初创公司的话)专门为此目的设计了运算芯片。「这简直像魔法,」资深电讯业者威勒(Greg Wyler)说,他为 Tarana 投资了逾 3000 万美元,「要完成那么多数学运算,你几乎要让时间暂停。」

Tarana 的网络速度可以达到每秒约 800 兆,具体取决于使用者离天线的距离,以及有多少人正在使用同一条天线。它比卫星互联网快得多。与 5G 不同,Tarana 的网络技术主要针对家居用途,人们要在家中长时间使用网络,不希望像使用数据网络般畏首畏尾。Tarana 的技术可以使用无需频谱许可证的无线频率,从而避免传统无线服务的高昂成本。

即使在美国这样的发达国家,许多郊区和农村地区亦没有太多真正的高速互联网可供选择。Tarana 的技术很适合此类地区,以及缺乏实体宽频基础设施的国家或地区中的使用者。

Tarana 由加州大学伯克利分校的工程师的一项研究发展而来,他们认为芯片技术的进步将成为无线网络技术突破的关键。其中一名创办人来自中东的一个富裕家庭,其亲属向 Tarana 投资了 7000 万美元的种子资金。

多年来,Tarana 一直在努力打造又快又便宜的芯片,这条路并不容易。尽管如此,该公司还是取得了一些进展,成功吸引投资者关注。除威勒外,投资者还包括 Khosla Ventures、EchoStar 和 Prime Movers Lab 等。Tarana 最近筹集了 5000 万美元,令成立以来筹集的总资金达 2.92 亿美元。Nokia 前高层阿尔万(Basil Alwan)去年加入 Tarana 董事会,今年,他被任命为首席执行官。

在最近的一次展示中,阿尔万带着一名记者去了圣约瑟市区,那里停着一辆 Tarana 的客货车。车里有一堆电脑,车顶还探出些设备,犹如联邦调查局(FBI)的窃听车辆。从阿尔万的角度看,最不寻常的是它被一些高楼大厦环绕,且距离最近的 Tarana 天线有足足数公里。尽管如此,客货车里的笔记本电脑仍能以媲美光纤的速度接收数据。

Tarana 现在必须集中精力推进产品商业化,为此,它需要与许多财力雄厚的公司展开竞争。「虽然他们已经完成了许多艰难的工作,但迈向下一步并不容易,而且需要大量的时间和金钱,」市场研究公司 Heavy Reading 负责电讯技术研究的首席分析师布朗(Gabriel Brown)说。阿尔万承认,Tarana 目前的业务表现不佳,但他认为该公司已准备好进入下一阶段。

在非洲和亚洲营运的电讯公司 MTN 是 Tarana 的首批客户之一,MTN 已经在南非展开试验,1800 万个南非家庭中,只有约 5% 连接了光纤。MTN 将这项高速无线服务命名为「无限空中光纤」(Unlimited Air Fibre),今年将出售予 2.5 万个南非客户,并计划扩展到加纳、尼日利亚和乌干达等国。新的光纤网络建设被 MTN 视为一场基建恶梦,此类服务对非洲客户而言往往过于昂贵。「人们试图在非洲大陆推广光纤,但一败涂地,」MTN 高层科莱特(Calvin Collett)说,「我们需要无线产品。」

Wisper Internet 也在美国中西部农村地区启动了 Tarana 试验点,并计划提供每秒 100 至 500 兆的服务。Wisper 也出售其他无线服务,但 Tarana 的产品最令人印象深刻,因为天线在与使用者之间存在物理实体时,讯号不会断掉,Wisper 首席执行官斯图克(Nathan Stooke)说,「讯号被树挡住的情况很让人头痛。

Bloomberg
Businessweek

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