https://www.wsj.com/articles/u-s-plans-to-spend-big-on-critical-minerals-choosing-where-isnt-easy-11624186800

美国打算斥巨资发展稀土等关键矿物项目,但做起来并非易事

西方国家政府在对抗中国在稀土领域的主导地位时面临挑战

当美国及其盟友在采购当代技术所必需的关键矿物方面追赶中国时,他们遇到了一个重大难题——拥有可靠记录的企业和项目寥寥无几。

美国已投入数以百万美元计的资金研究如何从废煤中提取稀土矿物,有人说这种方法不会成功。五角大楼已投资一家总部位于美国的稀土磁体制造商,而该公司的许多产品来自中国。加拿大投资了一家有着 21 年历史的矿业公司,但这家公司从未进行过开采活动,并且将控制其主要资产的选择权交给了首席执行官的儿子经营的一家企业。

曾在美国能源部、白宫和国家情报局局长办公室担任过高级官员的 Drew Horn 说:「有许多企业存在这样一种情况,我们对它们所说的和所做的抱有疑问。」Horn 在特朗普(Donald Trump)主政时期专门研究关键矿物问题。

美国和其他一些西方国家政府正在急于确保稀土、锂和硼等关键矿物在国内的供应,这些矿物对电动汽车、卫星、风力涡轮机等不断发展的技术至为关键。这些国家还希望发展相应的矿物加工能力。

美国参议院本月批准了一项规模 2,500 亿美元的两党联合法案,将增加政府在技术研发上的支出,以赶上中国步伐,这项法案包括用于在美国国内以及与盟国一起开采和加工关键矿物的相关资金。

分析人士称,从全面性来看,这项法案是一次突破,但指出,现在的问题是要找到合适的项目来推进这一战略。

「作为一项战略,该法案是一个转折点,因为直到现在,美国的做法都毫无章法,」非营利组织保障美国未来能源(Securing America's Future Energy)关键矿产战略部门主管 Abigail Seadler Wulf 称。「难点在于这些资金实际落地时会发生什么。」

美国能源部已在旧有的煤炭社区项目上投资了 1,900 万美元,以支持从废煤和煤灰中提取稀土的研究;这些废料是煤炭开采或燃烧留下的残渣。

美国国家地质调查局 2019 年发表的一份研究报告得出结论认为,从煤灰中规模化提取稀土的难度过高,而且废煤中没有足够的矿物质,因此也不值得进行提取。

关键矿产资源咨询机构 Rittenhouse International Resources LLC 的创始人 David Henderson 表示:「人们已经形成普遍共识,认为这属于低品位材料。」

美国能源部一名发言人称,当务之急是向弱势社区提供从煤炭和副产品中回收稀土等关键矿产资源的技术,并创造就业机会。

五角大楼和能源部已经将资金直接投入到几家从事关键矿产资源开发的公司,不过一些业内人士称他们对一些投资感到困惑,因为接受方与中国有关联或缺乏可靠记录。

去年 11 月,五角大楼表示将向一家名为 TDA Magnetics 的加州公司投资 230 万美元。

TDA 在公司网站上将自身描述为一家总部位于美国的磁铁制造商。据知情人士的说法以及海关文件内容,该公司并不生产磁铁,而是进口稀土系磁性材料块,通常来自中国,然后将其制作成定制件。

稀土磁铁可能是生产导弹和飞机等军事硬件的关键材料,对于这些部件的生产和定制地点,以及谁可以看到与采购有关的数据,美国都有严格的规定。

据知情人士的说法和历史档案,TDA 与另一家公司 Tridus Magnetics and Assemblies 拥有相同的所有方,并且至少有一名经理在这两家公司任职;后者是与一家中国磁铁制造商所组建合资企业的一部分。

TDA 和 Tridus 在洛杉矶地区共用一块办公场地,打给 TDA 的电话都会收到来自 Tridus 的录音应答。

据这位知情人士称,五角大楼还没有到访过该办公场所。

至于与中国任何可能的相关联系,美国国防部不予置评,但国防部表示,并没有要求 TDA 制造磁铁。

美国国防部一位发言人称,TDA 将研究和开发一个可行的供应链,能在美国国内建立和维护一个安全合格的稀土磁性材料来源。

中国开采和加工全球大部分稀土,在关键矿产领域占据主导地位,这意味着美国很难避开中国。

比如,五角大楼正在资助加州芒廷山口矿一座稀土加工设施。中国政府支持的盛和资源控股股份有限公司(Shenghe Resources Holding Co., 600392.SH, 简称:盛和资源)持有该矿所有者 MP Materials Corp. (MP)约 8% 的股份。

面对国内的短缺,美国联邦政府正寻求盟国帮助生产和加工。

白宫在一份情况介绍中说:「为确保关键矿物和材料的可靠和可持续供应,美国必须与盟友和伙伴合作。」

五角大楼已经在资助澳大利亚上市公司 Lynas Rare Earths Ltd.,该公司打算在得克萨斯州建立一家稀土加工厂。在其他地方,政府资助的贷款和投资机构美国国际发展金融公司(U.S. International Development Finance Corporation)已向总部位于爱尔兰的 TechMet Ltd. 投资 2,500 万美元,用于关键矿物回收项目。

其他国家的政府也在寻求投资稀土项目。

加拿大魁北克省有关部门已向 Commerce Resources Corp. 投资约 150 万美元,该公司也得到了加拿大政府的支持。这家总部位于不列颠哥伦比亚省温哥华的公司已运营 20 多年,但尚未对其资产进行开采或发布可行性研究报告。

Commerce 的总裁 Christopher Grove 称,这个项目花费的时间比预期要长,并受到了稀土价格暴跌影响。

该公司曾在 2018 年表示,已同意将其主要资产的 75% 权益给予另一家采矿商 Saville Resources Inc.,前提是 Saville 肯花费 500 万美元在五年时间内开发该资产。

当时,Grove 在一份声明中说,Saville 的首席执行官 Mike Hodge「很有名,很受 Commerce 认可」。Grove 没有透露的是,Mike Hodge 是他的外甥,同时也是 Commerce 首席执行官 David Hodge 的儿子。该公司也没有披露 Grove 和 David Hodge 在 Saville 持有股份。

根据国际财务报告准则(International Financial Reporting Standards),若交易涉及关系密切的家庭成员,企业应当向投资者予以披露。Commerce 称其遵循了国际财务报告准则。Commerce 首席财务官 Jody Bellefleur 表示,与 Saville 交易有关的信息披露经过了公司律师和审计师签字过目。她还表示,Mike Hodge 长期参与 Commerce 的项目,换作其他人是没有这种经验的。

魁北克省的投资部门 Investissement Quebec 的一位发言人表示,该部门没有被告知这几个人存在这样的家庭关系。不列颠哥伦比亚省证券委员会(The British Columbia Securities Commission)拒绝对个别公司置评

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