电动汽车可能没表面上那么环保

随着各家汽车制造商加大电动汽车产能,美国需要迅速找到新的锂供应来源

在美国内华达州北部的一座长期休眠的火山上,工人们正准备开始爆破并挖掘一个巨大的矿井。该矿井将成为美国十多年来第一个新开发的大型锂矿——它也是美国国内电动汽车电池和可再生能源的新供应来源。它可能有助于解决美国几乎完全依赖外国锂资源的问题。

然而,这个名为「Lithium Americas」的项目遭到了原住民部落成员、牧场主和环保组织的抗议,因为它预计将要动用大量珍贵的地下水资源,可能会对一些地下水造成长达 300 年的污染,同时还会留下一大堆废弃物。

内华达州锂矿所引发的争议,象征着全球各地出现的一种根本性矛盾:电动汽车和可再生能源可能并没有表面上那么环保。锂、钴、镍等对这些技术至关重要的原材料的生产,往往会对土地、水源、野生动物和人类造成破坏。

然而这种环境代价往往被忽视,部分因为美国、中国、欧洲和其他大国之间正在展开一场争夺矿产资源霸权的竞赛,那些矿产有助于各国未来几十年内在经济和技术上取得主导地位。

正是因为这种争端,最近几个月美国各地一直在争论如何实施破坏性远远小于数十年来的传统采矿的方式,更好地提取和生产大量的锂。

一些投资者支持的替代方案包括从加州最大的湖泊沙顿海(Salton Sea)下的盐湖水中提取锂的计划,该湖泊位于 Lithium Americas 项目所在地以南约 1000 公里。

在沙顿海,投资者计划使用采用特殊涂层的珠子,从地表下 1200 多米的含水层抽出的热液体中提取锂盐。这些独立的系统将连接地热发电厂,产生无排放的电力。在这个过程中,他们希望能产生修复湖泊环境所需的收入,该湖泊几十年来一直被当地农场排出的有毒物质所污染。

随着各家汽车制造商加大电动汽车产能,美国需要迅速找到新的锂供应来源。

在一个山坡上,爱德华・巴特尔(Edward Bartell)或他的牧场员工每天一大早就出来,确保他位于内华达州高原沙漠牧场的近 500 头奶牛和小牛能获得足够的饲料。

在距离他牧场不远的地方,Lithium Americas 的露天矿可能很快就会开始动工。它将成为美国历史上最大的锂生产基地之一。

巴特尔最担心的是,该锂矿会消耗掉维持其牛群生存所需的水资源。该锂矿每分钟将消耗 1.2 万升的水。Lithium Americas 的一位顾问称,这可能会导致巴特尔土地上的地下水位下降约 3.7 米。

联邦文件显示,在每年生产 6.6 万吨电池级碳酸锂的同时,该矿井可能会导致地下水受到锑、砷等金属的污染。锂将通过混合从山坡挖出的黏土和每天多达 5800 吨的硫酸来提取。整个过程还将产生 3.54 亿立方码的采矿废弃物。

巴特尔表示:「它被标榜成对环境友好的项目,但实际上是一个巨大的工业基地。」他提起了诉讼,试图阻止该锂矿的开采。

在 Fort McDermitt 印第安保留地,该项目已引起极大的愤怒,甚至引发了一些部落成员之间的争端。3 月,当一名联邦官员来到保留地向部落首领介绍采矿计划时,部落成员德兰・辛基(Deland Hinkey)大喊道:「告诉我,我要喝三百年什么样的水?」

该保留地距离矿区 80 多公里——而且离地下水可能被污染的区域很远——但部落成员担心污染可能会扩散。

该公司估计矿区可开采的锂价值 39 亿美元,他们希望明年开始采矿作业。

沙顿海周围的沙漠曾经引起全世界的注意。它是《星球大战》(Star Wars)等好莱坞电影的拍摄地。多年来,由于干旱和管理不善,它变成了一个污染物来源。但新一拨投资者正在造势将该湖宣传为美国最具发展潜力、最环保的潜在锂矿之一。

从盐湖水中提取锂是智利、玻利维亚和阿根廷长期以来一直使用的方法。在那些地区,太阳将水从庞大的池塘中蒸发出来。这种方法成本相对较低,但在干旱地区需要耗费大量的水。

计划用于沙顿海的方法则全然不同。

该湖坐落在内华达州的沙顿火山区(Salton Buttes),山丘都是地下火山。多年来,伯克希尔・哈撒韦(Berkshire Hathaway)旗下公司 CalEnergy 和另一家公司 Energy Source 一直在利用沙顿火山区的地热来发电。这些系统使用自然产生的地下蒸汽。这种水锂含量很高。

现在,伯克希尔・哈撒韦和另外两家公司——Controlled Thermal Resources 和 Materials Research——想要安装设备,在水通过地热发电厂后提取锂,该过程需要大约两个小时。

但即便是这些项目也引起了一些问题。地热发电厂在产生能源的过程中没有产生排放,但它们每年可能需要大量的水来冷却。而从盐湖水中提取锂会产生铁、盐等矿物质,这些矿物质需要在盐湖水重新注入地下之前清除掉。此前在沙顿海的类似开采都失败了。

但汽车制造商热衷于寻求对环境影响更小的开采方法。「土着部落受到排挤,水源受到污染,还遭遇一些其他的问题,我们不想成为伤害他们的一员。」福特公司负责供应链可持续发展的采购总监苏・斯洛特(Sue Slaughter)表示,「我们真的想迫使为我们供应材料的行业能够确保自身是以负责任的方式经营的。

我们应该学会去理解别人的观点,不仅仅是服从和被告知。

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